El cuchillo de carnicero se estrelló, resonando una, dos y otra vez en el sótano mientras desmembraba a mi esposo.

Colgué su cabeza en un arnés sobre un caldero a fuego lento y me puse a trabajar deshuesando, cortando y envolviendo el resto del cuerpo para su envío.

«No me corten en porciones más pequeñas de lo habitual», dijo, disfrutando del vapor aromático del caldero.

«Tengo que hacerlo, o de lo contrario no podremos cumplir con todos los pedidos».

«Soy un manjar raro. Queremos que la demanda sea mayor que la oferta».

«También eres adictivo y *no* queremos clientes locos persiguiéndonos. Hasta que encuentre una manera de hacer que te regeneres más rápido, estoy cortando porciones más pequeñas». Me incliné sobre el caldero, olfateando. «¿Cómo está la nueva cerveza? ¿Alguna diferencia?»

«Sí, ya puedo sentir el hormigueo de mis células».

«¿En serio? Espero que esto sea todo entonces, porque me estoy quedando sin formas de impulsar el crecimiento sin afectar el sabor».

«Creo que has ganado el premio mayor. Esto definitivamente hará que nuestro negocio sea más lucrativo sin mayor esfuerzo».

«Habla por ti mismo», dije, limpiándome el dorso de la mano sobre la frente. «Hago todo el trabajo mientras tú simplemente te quedas».

«Oye, regenerar no es pan comido, ya sabes. Tampoco lo es ser sacrificado todos los días».

«Esta fue su idea, Sr. Soy-A-Delicacy».

«Y uno brillante, si lo digo yo mismo».

«No sé, estoy empezando a sentir que realmente no es tan bueno».

«¿El dinero que estamos ganando ‘no es tan bueno’?», Preguntó, incrédulo.

«No es eso. Solo extraño hacer cosas contigo».

«¿Qué quieres decir? Hacemos mucho juntos».

«Sí, en casa mientras espero que te regeneres para que pueda cortarte al día siguiente. Extraño estar afuera contigo, Nax. Hacer cosas que hacen las parejas, ¿sabes?» Suspiré mientras envolvía y empacaba la porción final. «Está bien, me voy a enviar estos».

Coloqué su teléfono en el mostrador frente a él antes de subir las escaleras. «Llama si necesitas algo y piensa en qué película te gustaría ver esta noche».

Un minuto después, cuando entraba en mi coche, sonó mi teléfono. «¿Nax?»

«Oye, Roo. Solo quería decir que te amo».

Sonreí. «Yo también te amo».

«Y tienes razón. Ya no hacemos mucho fuera de la casa, así que pensé que me uniría a ti a través de la voz en tu viaje».

«Qué pensativo de ti».

Aprecié la compañía de Nax mientras enviaba piezas de él a nuestros ávidos clientes. Era algo que echaba de menos, y acordamos hacerlo parte de nuestra rutina a partir de ahora.

«… aay acabo de girar en el camino de entrada», le dije.

«¡Bienvenido de nuevo!»

«¿Te decidiste por una película?»

«Estaba pensando que podíamos…»

Jadeó ante el sonido de los vidrios rotos, y mi corazón cayó cuando salté del auto y corrí hacia la puerta, buscando a tientas mis llaves.

«¿Nax? ¿Qué está pasando?»

«¡Creo que alguien irrumpió! ¡No estoy mirando en esa dirección, pero hmmmf mmmf!»

«¡Nax!»

Mi pulso se aceleró mientras corría por los escalones del sótano, y jadeé cuando vi a un hombre enmascarado desenganchando la cabeza aterrorizada y amordazada de Nax de su arnés.

«¡Oye!» Le grité mientras le cargaba.

Se las arregló para tirar libre de Nax y pateó sobre el caldero, enviando una ola de cerveza burbujeante a mi manera. Sin apenas tiempo para reaccionar, salté sobre el mostrador, con los dedos de los pies de mis zapatos chisporroteando.

El hombre embolsó a mi marido amortiguado y corrió hacia la ventana rota para escapar. Sin rendirme, tiré mis ollas y sartenes al suelo y salté de una a otra, corriendo detrás de él una vez que pasé el charco hirviendo.

Después de subir por la ventana, lo vi entrar en una camioneta que lo esperaba y salir corriendo, y no dudé en subirme a mi auto, con el pulso frenético mientras imaginaba lo que le harían a mi indefenso esposo.

Después de tejer a alta velocidad por las calles, lograron perderme, y ni siquiera tenían un número de placa que pudiera rastrear. Agarré mi teléfono y lo miré con frustración impotente. No podía llamar a la policía. No podía llamar a nadie. Nadie sabía de nuestro cuestionable negocio.

Pasé la siguiente hora deambulando por cada camino, lote y callejón, mi corazón dolorido se esforzaba mientras mis ojos hinchados suplicaban por echar un vistazo a esa camioneta.

Le dije a Nax que deberíamos detenernos antes de que las cosas se salieran de control. El dinero era increíble, pero nuestros clientes se volvían cada vez más exigentes a medida que se volvían más y más adictos. Era demasiado vanidoso y orgulloso para detenerse.

Y ahora iba a morir siendo devorado hasta el cráneo, porque nadie iba a esperar a que se regenerara naturalmente, y nadie sabía cómo crear el brebaje adecuado para acelerar la regeneración, excepto yo.

Tuve que parar a buscar gasolina, y saqué mi teléfono cuando sonó, mis emociones chocaron mientras leía el mensaje de un número privado.

**DIME INGREDIENTES PARA LA INFUSIÓN**

Nax debe haberles dicho cómo funciona todo esto. Eso significaba que no se lo comerían hasta el cráneo. Todavía estaba vivo, y todavía teníamos esperanza.

*Los ingredientes son especiales. No puedes encontrarlos fácilmente. Llévame a mí también. Te haré la cerveza.*

**NO. PUEDO CONSEGUIR CUALQUIER COSA. DIME INGREDIENTES**

*¿Se puede obtener esencia de Dendrobates leucomelas, Latrodectus mactans en polvo y colmillos de Oxyuranus scutellatus?*

No hubo respuesta, y me senté en mi auto y golpeé mis ansiosas uñas contra la cubierta de mi teléfono hasta que la pantalla se iluminó nuevamente.

**PREPARA LOS INGREDIENTES PARA QUE LOS RECOJA**

* No son solo los ingredientes, es el método, el momento y la temperatura. Si te equivocas, no funcionará. Llévame. Te haré preparar cerveza diariamente mientras pueda estar con mi esposo.*

Pasaron otros cinco minutos.

**TE RECOGERÁ EN 30 MINUTOS**

Una mezcla de esperanza y temor estimuló mi corazón mientras corría a casa y corría hacia el sótano, mis pasos aplastaban la bebida ahora congelada.

Dejé a un lado los cientos de cajas de ingredientes con los que había experimentado hasta que encontré el que había escondido en la parte posterior. Revisé las etiquetas y me aseguré de que todo estuviera bien.

Estaba listo.

Con una respiración decidida, tiré la caja en mi cartera y la sostuve con fuerza mientras esperaba junto a la puerta. Diez minutos más tarde, una camioneta familiar bajó por la carretera y se quedó inactiva junto a nuestro camino de entrada.

La puerta lateral se abrió y el mismo hombre enmascarado me hizo señas con un movimiento apresurado. Reuniendo mi coraje, me apresuré y salté, temblando mientras la puerta se cerraba de golpe detrás de mí.

Mi pulso se agitaba junto con el motor gruñido de la camioneta mientras nos alejábamos. Había una luz mínima en la parte posterior, y me senté en la esquina más alejada del hombre, agarrando mi cartera y tratando de ignorar el olor agrio.

«¿Está bien mi esposo?» Pregunté.

El hombre se quitó la máscara, los ojos salvajes e inyectados en sangre, y yo jadeé mientras se abalanzaba sobre mí.

Me inmovilizó, y mi grito resonó a través de la camioneta mientras hundía sus dientes en mi bíceps y arrancaba un trozo de carne.

Me soltó, amordazando, y me alejé corriendo, mis ojos aterrorizados pegados a él mientras agarraba mi brazo herido.

«No eres como él», gruñó decepcionado, escupiendo mi sangre.

«N-no, no lo soy», dije, temblando ante esta salvaje demostración de adicción.

«¿Hay más de él?»

«¿No te lo dijo ya?»

«Quiero escucharlo de ti».

«Es el último de su tipo porque la gente está demasiado impaciente para esperar una regeneración natural y comerlos hasta los huesos».

Maldijo y escupió a un lado.

Vigilando a él, me senté, tratando de recuperar la compostura. «Estoy sangrando mucho. Será mejor que hagas algo o me desmayaré».

Se quejó mientras se arrancaba la manga y la envolvía alrededor de mi brazo con irritación áspera, haciéndome temblar. Antes de que pudiera volver a preguntar por Nax, me sorprendió lanzando un par de esposas en mi regazo.

«Esposa a tus espaldas».

«Estoy aquí por mi propio wi gratis…»

«Anímelos o lo haré», espetó.

Me estremecí pero me mantuve firme. «Mira, tengo mucho dolor en este momento. Y quiero ver a mi esposo. No voy a poder hacer nada extremo, ni quiero hacerlo. Si quieres que haga la cerveza, tú…»

«No vas a hacer la cerveza. Nos vas a decir cómo hacerlo».

«Eso no va a funcionar. Es un proceso delicado que he hecho innumerables veces. Lo has hecho cero. Un error y se arruina».

Me miró con la mirada, con los labios crispados mientras luchaba por encontrar las palabras que quería decir. «No—… tú—… nosotros—… gimme tu puto bolso».

No esperó el cumplimiento mientras luchaba contra la cartera, me dio unas palmaditas y comenzó a hurgar en ella.

«¡Ten cuidado!» He dicho. «¡Los ingredientes están ahí!»

Me ignoró mientras registraba cada compartimento antes de empujarlo a un lado y sentarse en un suspiro. «No te muevas».

«No lo haré». Después de unos segundos volví a preguntar: «¿Está bien mi esposo?»

«¿Qué quieres que responda? No siente dolor, entonces, ¿qué estás preguntando exactamente?»

«Siente miedo».

«Entonces probablemente esté aterrorizado. Ahora cállate».

Su respuesta contundente se sintió como una bofetada en la cara, y luché para mantener mi aplomo y evitar agravarlo más de lo que ya era.

La camioneta se detuvo y el hombre abrió la puerta antes de agarrar mi cartera y sacarme afuera. Grité mientras agarraba mi brazo lesionado, pero no le importó cuando se volvió hacia el hombre de aspecto mayor que se levantaba del asiento del conductor.

El hombre mayor se quedó boquiabierto ante mi apariencia manchada de sangre. «Lo que el … ¿mordiste?»

«No son lo mismo», se quejó el joven.

«¡Idiota! ¡Podrías haberlo arruinado todo! ¡Podríamos haber estado atrapados sin cerveza! ¡Sin carne!»

«Papá, no soy un…».

Antes de que me diera cuenta, una grieta ensordecedora sacudió mis oídos cuando el hombre más joven se derrumbó en el suelo.

Jadeé y retrocedí, con los ojos muy abiertos con incredulidad y alarma mientras miraba el arma en la mano del hombre mayor.

«Jodido imbécil», murmuró al cuerpo.

«Hizo … ¿Acabas de matar a tu propio hijo?» Pregunté, con la voz temblorosa.

Agarró mi cartera. «Buen riddance. Menos carne para compartir». Hizo un gesto con su arma hacia el costado de una mansión que acabo de notar. «Camina de esa manera».

Esto fue mucho más grave que Lo había anticipado, y no quería ponerme del lado ya irritado del hombre. Caminé delante de él, escuchando sus instrucciones mientras presionaba su arma entre mis omóplatos.

Llegamos a un cobertizo en la parte trasera de la propiedad, y contuve la respiración con anticipación mientras él abría cinco pernos. La puerta se abrió y las luces parpadearon … y mi corazón cayó a mis pies cuando vi una calavera sentada sobre una mesa ensangrentada.

«¡No!» Corrí, mis manos temblorosas acariciando los restos roídos de la cabeza de mi esposo. «Oh, Nax …»

«¡Vuelve!», ladró el hombre, tirándome al suelo. «¡No haces nada! ¡Lo hago!»

«¡Lo mataste!» Lloré. «¡No queda nada! ¡Te lo comiste todo!»

«No me mientas», dijo con los dientes apretados. «Me dijo que mientras el cerebro esté intacto, puede regenerarse».

Me limpié las lágrimas con una mano temblorosa. «¿Su cerebro todavía está allí?»

«Tuve que encerrar a mi hijo idiota para evitar que se lo comiera». Sacó una cadena y apuntó con su arma. «Ve a pararte allí, de vuelta al poste».

Me puse de pie. «No, necesito …».

«¡No haces las reglas aquí!»

Me estremecí. Él tenía el arma, pero yo tenía el poder. Y él lo sabía. Tuve que conseguir que confiara en mí.

«Señor, soy el único que sabe cómo hacer esta cerveza. Tú quieres carne, yo quiero a mi marido. Nax y yo estamos listos para vivir contigo y darte carne sin fin, así que déjame traerlo de vuelta».

Pude ver la vacilación en sus ojos, así que continué: «Lo he hecho innumerables veces, así que también será más rápido si lo hago en lugar de perder el tiempo enseñándote todo el proceso».

«Está bien, hazlo. Hazlo ahora». Dejó caer mi cartera sobre la mesa. «Nos dijo que necesitábamos un caldero y un arnés. ¿Son buenos?»

Señaló un caldero de la mitad del tamaño del mío y un arnés que parecía una brida remodelada.

«El caldero es demasiado pequeño. No le permitirá regenerarse por completo».

«Dijo que se regenera de arriba a abajo, no de adentro hacia afuera. Suficiente. De todos modos, no me gustan las piernas».

«Bien, construye un fuego debajo de él y cuelga el arnés dos pies por encima».

Mientras trabajaba, vacié mi cartera junto a la cabeza de mi esposo. «Nax, si puedes escucharme, estarás bien», susurré.

Acuné su cráneo, con cuidado de ajustar su mandíbula torcida, y lo coloqué suavemente en el arnés. Luego me puse a trabajar llenando el caldero y arrojando los ingredientes especiales según la receta particular de esta cerveza.

«¿Está hecho?», Preguntó el hombre, con sus ojos salvajes como los de su hijo mientras su lengua se movía contra sus labios.

«Sí».

«¿Lo sumerges ahora?»

«No, no. Es el vapor el que hace el trabajo».

«Bien.» Apuntó con su arma. «Ve a pararte allí, de vuelta contra el poste».

«No. Yo—»

Grité, cayendo al suelo mientras él me azotaba con una pistola.

«No me desobedezcas», gruñó.

«¡No voy a hacer nada!» Dije, alejándome de él.

«Tu trabajo está hecho. No eres mi invitado, eres un esclavo. Vayan a pararse allí o los mantendré a ustedes dos separados».

No queriendo separarme de Nax, accedí, disparando al hombre una mirada incómoda mientras me encadenaba al poste frente al caldero.

«¿Qué tan pronto hasta que pueda comer algo?», Preguntó.

«Si comes lo primero que crece, entonces eso es lo único que comerás porque siempre será lo primero que crezca. Espera hasta—»

«¡He esperado lo suficiente!»

«Está bien, está bien. Sus ojos crecerán en unos quince minutos. Puedes comer esos».

Durante esos quince minutos, miramos a Nax en silencio, el brebaje burbujeante al ritmo de mi corazón ansioso. Mi fatiga y dolor comenzaban a dominar, y sofocé un gemido mientras ajustaba mi postura incómoda.

El hombre jadeó cuando se pudo ver un destello dentro de las cuencas de los ojos de Nax, e hizo un repugnante sonido de sorbo mientras se acercaba.

«Dales otro minuto», les dije.

«A la mierda», dijo mientras metía la mano y sacaba los ojos florecientes con un apretón.

Se los metió en la boca con un gemido, masticando en voz alta, y yo hice una mueca ante su exhibición repugnante. Se lamió los dedos y luego comenzó a lamer el cráneo en sí, chupando las cuencas de los ojos, y me di la vuelta con disgusto.

Un minuto después, escuché una sibilancia, y miré hacia atrás para verlo en el suelo, con los labios hinchados morados mientras se agarraba a su garganta. Ni cinco segundos después, sus ojos salvajes fueron domesticados para siempre.

Suspiré aliviado. Con el peligro inmediato desaparecido, me deslizé hacia una posición sentada, tarareando para distraerme del dolor mientras esperaba que Nax se regenerara, mi cabeza asintiendo hacia mi pecho.

«¿Roo? ¿Puedes oírme? Por favor, despierta».

Abrí los ojos para ver a Nax mirándome con una expresión preocupada mientras yacía en el suelo del cobertizo.

«¡Nax!»

Me tiré de la lona que me cubría y me senté a abrazarlo, pero él se arrastró sobre sus manos y el muñón de un torso.

«Venenoso, ¿recuerdas?», Dijo, su media sonrisa no pudo ocultar el trauma y la culpa detrás de sus ojos.

«¿Estás bien?»

«Sí, gracias a mi brillante compañero». Su sonrisa desapareció. «Sin embargo, estás herido. Ynecesito ir a un hospital».

«Eso se hace fácilmente, pero ¿estás realmente bien? ¡Te comieron vivo!»

Se estremeció. «Sí, no me gustó volver a pasar por eso. Me recordó los días antes de conocerte. Me alegro de que me dejaran hablar, o los bufones habrían recogido mi cráneo limpio».

Tiré la lona sobre él y me deslizé, abrazándolo con fuerza. «Estaba tan asustado cuando vi tu cráneo en esa mesa. Pensé que te había perdido».

Apoyó su cabeza cubierta sobre mi hombro. «Roo, después de que me despojes del cráneo nuevamente para que pueda regenerarme sin envenenarte … Creo que deberíamos retirarnos».

Lo solté y tiré de la lona hacia abajo, con los ojos muy abiertos de sorpresa. «¿En serio?»

«Sí. Hemos ahorrado lo suficiente para durar el resto de su vida. Entonces, vamos a vivirlo. Vamos a viajar, volvernos locos… hacer cosas que hacen las parejas».

Se rió entre dientes mientras volvía a arrojar la lona sobre él y lo apretaba con fuerza. «¡Te amo!»

«Te amo [too](https://www.reddit.com/r/SkittishReflections/comments/n891nq/the_orchard_universe/)».

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[Nax’s Story](https://www.reddit.com/r/nosleep/comments/leou1t/i_had_to_lose_my_head_to_find_freedom/)

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